En la búsqueda de una cura para el tinnitus

Las respuestas de Dr. Roland Schaette, Investigador Asociado del Tinnitus Association británica en el Instituto del oído UCL en Londres.

¿Cuán cerca estamos a la búsqueda de una cura para el tinnitus?

Por el momento, estamos más cerca que nunca para encontrar una cura para el tinnitus. En la última década, la investigación sobre el tinnitus ha hecho enormes progresos, y hemos aprendido mucho acerca de los mecanismos que intervienen en su desarrollo.

Una parte muy importante del progreso ha venido de un cambio de la perspectiva: aunque el tinnitus se puede activar en el oído, los procesos que mantienen en marcha y hacen que sea un problema se encuentran en el cerebro, por lo que el tinnitus puede ser abordado desde una perspectiva de la neurociencia.

Este alcance ampliado ha atraído el interés de los investigadores del cerebro hacia el tinnitus, y hoy más grupos de investigación mas que nunca están siendo involucrados en la investigación del tinnitus. La imagen de los mecanismos que conducen al desarrollo del tinnitus se ha vuelto mucho más clara, por lo tanto espero que el enigma de cómo surge se pueda resolver en la próxima década, y que esto dará lugar a verdaderos tratamientos del tinnitus objetivo.

¿Por qué la investigación clínica ha fallado hasta ahora para identificar una cura?
En el pasado, el principal obstáculo que bloqueaba el camino hacia una cura fue que nuestra comprensión de cómo surge el tinnitus había sido bastante limitada. Especialmente, no se sabía que los mecanismos en el cerebro conducen a la persistente aberrante actividad de las células, el nervio que subyace en la percepción del sonido fantasma.

Sin un conocimiento profundo de estos temas, los objetivos potenciales para tratamientos de tinnitus no estaban claros. Sin embargo, una visión más clara de los mecanismos de desarrollo del tinnitus ha surgido en la última década, lo que podría constituir la base de nuevos enfoques orientados hacia el tratamiento del tinnitus en un futuro no muy lejano.

¿Qué sabemos y no sobre el tinnitus?

Está ahora bien establecido que el tinnitus se genera en el cerebro y no en el oído. Por otra parte, hemos aprendido de los estudios en animales que el tinnitus puede estar vinculado a un aumento de la actividad espontánea de las células nerviosas en el cerebro.

El desarrollo de esta hiperactividad patológica puede ser desencadenada por ejemplo, por la pérdida de audición. Lo que no sabemos todavía es cómo sucede esto exactamente, es decir, que mecanismos funcionales en el cerebro son responsables de los cambios observados. Sin embargo, varios mecanismos candidatos han sido identificados recientemente, y también se han acercado a la comprensión de dónde exactamente en el sistema auditivo estos cambios tienen lugar.

¿Qué investigación se está haciendo actualmente en la UCL?

En el Instituto del oído UCL, perseguimos un enfoque integrado de la investigación sobre el tinnitus que comprende la recopilación de datos de los pacientes de tinnitus, los experimentos con animales para estudiar en detalle los mecanismos de desarrollo de tinnitus, y modelos de computadora para derivar una teoría integral de desarrollo del tinnitus.

Creemos que todos estos bloques de construcción son necesarios para obtener un conocimiento profundo de los acúfenos, ya que forman un circuito cerrado: los datos que obtenemos de los seres humanos y los animales se utiliza para avanzar en nuestro modelo informático de tinnitus.

Un reciente éxito de esta estrategia ha sido que podríamos validar una predicción específica del modelo de ordenador, cuando encontramos evidencia fisiológica de daño coclear incluso en pacientes de tinnitus con un audiograma normal. 

Que se ha descubierto en los últimos 12 meses, y cómo ha mejorado la comprensión sobre el tinnitus?

En la mayoría de los casos, el tinnitus se asocia con la pérdida auditiva, y cómo el daño al oído interno podría desencadenar el desarrollo de tinnitus se ha estudiado en gran detalle. Sin embargo, una fracción importante de los pacientes de tinnitus tiene un audiograma normal, y ha sido una cuestión abierta si el tinnitus es causado por el mismo mecanismo en ese caso, o si estamos tratando con diferentes patologías que solo generan el mismo síntoma.

Ahora podíamos proporcionar evidencia fisiológica que también los pacientes de tinnitus con un audiograma normal, tienen un cierto tipo de daño a las estructuras del oído interno, y nuestro modelo informático predice que este tipo de daño podría actuar como un disparador para el tinnitus.

Por otra parte, nuestros datos también indican que los cambios plásticos que pudieran estar implicados en la generación de tinnitus ya se llevan a cabo en las etapas tempranas de procesamiento del sistema auditivo. Así, hemos llegado mucho más cerca de la identificación y localización de los procesos que conducen a tinnitus.

¿Qué investigaciones más le gustaría llevar a cabo en esta área?

En el próximo año, en primer lugar, la intención de continuar con nuestra recopilación de datos de los pacientes de tinnitus. En segundo lugar, queremos estudiar los mecanismos de desarrollo del tinnitus con más detalle en los experimentos con animales, y vamos a adaptar específicamente los experimentos para que coincida con las características de nuestros datos en humanos.

De esta manera, podemos observar directamente en el cerebro cómo la actividad de las células nerviosas cambia en una situación que se asemeja a tinnitus humana tan estrechamente como sea posible. 

Por último, vamos a utilizar nuestro modelo informático para simular diferentes enfoques de tratamiento para curar el tinnitus "in silico", lo que ayudará a identificar nuevos enfoques de tratamiento de acúfenos. Esperamos que este enfoque integrado, que abarca todos los niveles, desde lo básico a la investigación clínica, se acelerará de manera significativa a la búsqueda de una cura para el tinnitus.

Sobre el Dr. Roland Schaette Roland

Estudió Biofísica en Berlín y Zurich. Luego regresó a Berlín, donde hizo un doctorado sobre el tinnitus y continuó trabajando allí como postdoc antes de empezar a trabajar en el Instituto del oído.

Fuente: tinnitus.org.uk 

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